Eltham Palace

Perché sur une colline, caché dans la banlieue profonde de Londres, se trouve un petit trésor d’architecture art déco que l’on dirait sorti tout droit d’un film hollywoodien des années 1930. Il s’agit de Eltham Palace, l’ancienne demeure de Stephen et Virginia Courtauld, un jeune couple branché et riche (la famille de Stephen ayant fait fortune en fabricant de la rayonne, la soie artificielle; ‘Ginie’ étant une Italienne très chic, avec un tatouage de serpent à la cheville). Le noms Courtauld est familier aux Londoniens à cause de la collection d’art de la famille, que l’on peut voir aujourd’hui à la Courtauld Gallery à Somerset House.

Cherchant une maison proche de Londres, mais dans ce qui était à l’époque encore la campagne, les Courtaulds tombent sur Eltham Palace, un château en ruine datant du 14ème siècle et ayant été la maison d’enfance du roi Henry VIII. Avec l’aide des architectes Seely et Paget, ils décident le restaurer (on peut encore y voir un grand hall médiéval impressionnant, avec un plafond sculpté magnifique) et d’y adjoindre la maison de leurs rêves, ultra-moderne, à la pointe des techniques et des styles de l’époque.

Voici leur grand salon de réception, la pièce maîtresse de leur maison, et les Courtaulds avec leur lémurien Mah-Jongg:

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Photos: English Heritage

L’oeuvre d’une équipe de choc européenne, comprenant des talentueux artistes italiens, suédois et britanniques, la décoration du Palace est tout simplement sublime. On y trouve des fresques, des bois précieux, des détails en dorures et des murs peints en couleurs claires et modernes.

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La visite du palais permet de se promener dans de nombreuses pièces, et d’imaginer la vie des Courtaulds, entre deux parties et receptions – une période faste mais brève, puisque la guerre est arrivée et ils n’y ont vécu que très peu de temps. Grands voyageurs, ils se sont ensuite installés en Écosse, puis au Zimbabwe et à Jersey, léguant leur maison à l’état.

J’ai beaucoup aimé les mosaïques des salles de bains aux couleurs magnifiques, et les petits détails, comme les téléphones cachés, l’aspirateur central, ou la salle prévue pour arranger les fleurs du jardin. Et les enfants adoreront voire la chambre de Jongy le lémure (acheté à Harrods), qui a vécu 15 ans avec eux et qui avait sa propre échelle pour descendre au rez-de-chaussé. L’ancienne cuisine est maintenant un petit café; l’ancien hall des serviteurs est une boutique où l’on peut acheter entre autre des lémuriens en peluche.

Voici l’entrée principale de la maison:

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Kotomi Creations
Photo: Kotomi Creations

Elle est entourée de beaux jardins qui valent le coup d’oeil, avec anciennes douves, pont en bois, roseraie, statues et en cette saison (s’il n’y a pas trop de neige) des jonquilles qui fleurissent dans tous les recoins.

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Il y aura aussi des oeufs en chocolat cachés dans les jardins le week-end prochain, si le temps le permet bien sûr.

> Eltham Palace. Ouvert du 31 mars au 2 novembre, les lundis, mardis, mercredis, et dimanches de 10h à 17h. Il y a souvent des évènements spéciaux, il vaut mieux vérifier sur le site avant d’y aller. Billets: adultes £9.90; enfants £5.90. Adresse: Court Yard, Eltham, Greenwich, SE9 5QE (voir carte). Pour vous y rendre en transports publics: prenez un train Southeastern depuis Charing Cross (deux par heure; 20 minutes; £8 aller-retour; Zone 4 sur Oyster travelcard) et descendez à Eltham. La maison est a 10-15 minute de marche de la gare (ça monte).

> Sinon vous pouvez toujours aussi visiter un autre trésor dans la banlieue moche de Londres, mais au nord cette fois-ci: le magnifique Shri Swaminarayan Mandir, à Neasden.

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