Carte postale de… Blenheim Palace, Oxfordshire

Si le soleil revient un de ces jours, pourquoi ne pas aller faire un tour du côté de Woodstock? Non, pas le lieu du fameux festival américain, mais plutôt un petit village charmant du Oxfordshire. C’est là que se trouve l’un des plus imposant palais jamais construit au UK – une sorte de Versailles anglais si vous voulez.

Où donc?

Blenheim Palace est situé à 13km du centre d’Oxford, à environ 1h30 de Londres, dans un coin de campagne charmant. Vous pouvez y aller en transports publics très facilement: d’abord le train depuis Londres Paddington (First Great Western) ou le bus pour Oxford (il y en a très souvent dans les deux cas), puis un petit bus local, le S3, qui part juste devant la gare.

Blenheim Palace

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Construit entre 1705 et 1724 dans le style Baroque Anglais, son histoire est très particulière. Il s’agit d’un cadeau de la reine Anne et de la nation au héro militaire John Churchill, vainqueur de la bataille de Blenheim (contre les Français et les Bavarois). Originaire d’une famille de la petite noblesse et devenu l’un des hommes les plus puissants du pays, il fut nommé Duke de Marlborough.

Recevoir un terrain pour construire un palais et monument en guise de remerciement s’avéra être un cadeau empoisonné, la classe politique ne parvenant pas à se mettre d’accord sur la somme offerte pour le projet. Le duc se ruina donc pour ce projet, et se brouilla même avec sa femme (une très bonne amie de la reine) pour le choix de l’architecte: elle voulait Christopher Wren, architecte de la cathédrale St Paul, il a engagé John Vanbrugh, un dramaturge travaillant en collaboration avec Nicholas Hawksmoor et dont le fameux Castle Howard, récemment achevé, avait fait grande impression. Accusé d’extravagance, Vanbrugh fut vite renvoyé; le duc mourut sans voir Blenheim achevé; et le palais fut terminé par Nicholas Hawksmoor sous les ordres de la duchesse. Le résultat est impressionnant:

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Mais l’histoire mouvementée de Blenheim Palace ne s’arrête pas là: le palais devint en 1874 le lieu de naissance de Winston Churchill, un lointain descendant du fameux John. Puis, à la fin du 19ème, le 9ème duc de Marlborough se maria avec l’héritière américaine Consuelo Vanderbilt pour sauver son château de la ruine (un mariage tout sauf d’amour qui se termina en divorce bien entendu); avec l’argent de sa femme il transforma Blenheim en un pastiche de Versailles. Les histoires de famille continuent: plus récemment, le duc a déshérité son fils aîné, un drogué qui a fait de la prison, en faveur de son petit-fils.

Qu’y faire?

Visiter le palais, bien sûr! Il y a en fait trois parties distinctes à visiter, toutes accessibles par cette grandiose entrée…

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D’abord, le bâtiment principal, dont vous pouvez faire le tour pour admirer sous toutes les coutures les façades surchargées en pierre dorée :

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Juste avant de passer la porte d’entrée du portique nord, ne ratez pas les yeux des 9ème duc et duchesse qui vous surveillent du plafond:

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À l’intérieur (qui contient pas moins de 187 pièces), vous trouverez différentes choses à faire, d’une exposition sur Winston Churchill, à la visite guidée des salles d’apparat, à une exposition sur l’histoire du palais à travers les yeux des serviteurs…

Great-Hall--Blenheim-Palace

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J’ai beaucoup aimé la Longue Bibliothèque:

Long-Library

Les parcs et jardins du château, certains conçus par le fameux Capability Brown, valent aussi le coup d’oeil. Vous y trouverez des jardins à la française et à l’anglaise, une roseraie, une cascade, et un magnifique lac:

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Le pont mène tout droit à une colonne de la victoire (le Palace est moitié monument à la gloire du pays, moitié-château privé après tout), entouré par un troupeau de moutons paisibles.

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Et pour les plus petits, un petit train emmène les visiteurs à un terrain de jeu, une maison à papillon, un jardin de lavande et un labyrinthe géant:

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Pour voir le tout, comptez £22 par adultes et £12 par enfants.

Où manger et dormir?

Il y a trois différent cafés et restaurants (y compris un bar à champagne) dans le château; on peut prendre l’afternoon tea dans la Indian Room; et il y a même des paniers pic-nic très chics tout prêts à être déballés.

Mais je vous conseille également de faire un tour dans le village de Woodstock, où vous trouverez de jolies maisons, des pubs sympas et une poignée de tearooms…

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