Carte postale de Mersea Island, Essex

L’île habitée la plus à l’est du pays, Mersea Island a un certain charme de bout du monde. Cette petite perle de 18 km2, couverte de champs de colza et entourée par des vasières, est connue pour ses huîtres depuis le temps des Romains, qui y venaient déjà en vacances balnéaire depuis leur base de Camulodunum (Colchester). C’est un coin tranquille – sans pier à la Brighton, ni petites boutiques style Whitstable – qui aujourd’hui encore accueille les amateurs de fruits de mer et de voile.

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Où donc?

Mersea Island est situé dans les estuaires des rivières Blackwater et Colne, au sud-est de Colchester, dans l’Essex. Elle est à environ 1h30 de voiture au nord-est de Londres, mais difficile d’accès en transport public: le mieux c’est de prendre le train de Liverpool Street jusqu’à Colchester (1h20) puis le bus 67 (1h).

Mersea est une tidal island (île accessible à marée basse). Pour s’y rendre, on doit prendre The Strood, une chaussée construite à l’origine par les Saxons, qui est inondée par grande marée (environ une fois par mois, surtout au printemps). Vous trouverez les horaires des marées ici. Au-dessus de 5m, impossible de passer.

Mais ça n’empêche pas les gens d’essayer (et de rester coincés!):

Qu’y faire?

West Mersea est la seule petite ville de l’île, un endroit paisible où les gens ont des bateaux garés devant leurs maisons, et où il n’y a pas de Costa coffee, mais plutôt un mignon petit Coastal Coffee:

Il y a plein de petites balades à faire dans le coin. Garez-vous près de St Peter, l’église normande de la ville, et descendez vers la mer et les St Peter Meadows. Descendez les Monkeys steps (les Monkies étaient le surnom des douaniers, les gens du coin ayant un certain penchant pour la contrebande) et suivez la côte vers la droite:

Vous arriverez ensuite au quartier des houseboats et leurs petits pontons qui s’enfoncent dans les marécages (avec au loin l’ancienne station nucléaire de Bradwell pour compléter le tableau Mad Max):

Impossible de rater les pêcheurs et cultivateurs d’huîtres, il y a des paniers et des coquilles vides partout sur le chemin:

Le petit port, avec sa cabane de sauvetage typique, est charmant:

Et sur sa jetée on peut s’adonner à un passe-temps très British: le crabbing, ou la pêche au crabe. Vous pouvez acheter une nasses, un seau et une ligne au Marinestore Wyatts Mersea (juste en face du fameux spécialiste de fruits de mer The Company Shed), ainsi que du bait (appât) au Blackwater Pearl Café en face du ponton. Le plat préféré des crabes, c’est… le bacon (oui vraiment!) Le but du jeu est de remplir son seau (compter environ 1h pour ce faire) et ensuite, on les remets à l’eau.

Pour le déjeuner, il n’y a pas mieux que de s’installer au bord de l’eau à la terrasse du très sympa West Mersea Oyster Bar. Venez tôt ou préparez-vous à faire la queue. Commandez à l’intérieur, et les serveurs vous apporteront sur leurs plateaux géants des fish and chips, des pints de crevette, des assiettes de fruits de mer et des huîtres bien sûr, délicieuses! Il y a aussi de la bière Efes (le manager est Turque), et du homard grillé pour les occasions spéciales.

Si vous suivez la côte direction est, vous trouverez la West Mersea Beach et ses petites cabanes de toutes les couleurs:

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Sinon, continuez encore plus loin, après les caravan holiday parks, et vous trouverez le West Mersea Vineyard, ou vous pouvez déguster un verre de blanc ou manger un cream tea au Vintage Tea Room.

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Enfin, tout au bout de l’île, à East Mersea, se trouve le Cudmore Grove County Park, un endroit sympa avec une grande pelouse descendant vers la mer. Il y a un énorme terrain de jeu et une plage abritée par une petite falaise (très pratique s’il y a trop de vent à West Mersea Beach). On peut y admirer de beaux couchers de soleil.

Avant de repartir, retourner boire un verre au Coast Inn de West Mersea, un pub très accueillant où se retrouvent les gens du coin.

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